Ralli on varmasti Suomen suosituin moottoriurheilulaji, ja yleensäkin yksi suosituimmista ja seuratuimmista urheilulajeista maassamme. Rallia ja Formulaa voisi – ehkä yhdessä jääkiekon kanssa – pitää jopa jonkinlaisena Suomen epävirallisena kansallisurheilulajina. Suomessa on hyvin pitkät perinteet nimenomaan ralliautoilulle. Formula 1 tuli hieman perässä, mutta tänä päivänä molemmat lajit saavat paljon näkyvyyttä Suomessa.

Suomalaisen kilpa-autoilun historian voidaan katsoa alkaneen jo 1930-luvulla Helsingin legendaaristen Eläintarhan Ajojen myötä, sillä ne olivat 1930-luvun loppuun mennessä kasvaneet hyvin suosituksi tapahtumaksi. Vuoden 1939 kisoja seurasi jo 30 000 ihmistä paikan päällä, mitä voi pitää aikakauteen nähden merkittävänä saavutuksena. Kilpailu oli kansainvälinen, ja osanottajia oli monista Euroopan maista, kuten Saksasta, Ruotsista ja Hollannista. Suomalaisia kuljettajia oli jo tuolloin mukana, ja menestystä saatiinkin jonkin verran. Eläintarhan ajoja käytiin vuosittain aina vuoteen 1963 asti. Toinen merkittävä rallitapahtuma ja samalla Suomen vanhin yhä käynnissä oleva ralli on Neste Oil Rally, eli vanhalta nimeltään Jyväskylän Suurajot. Tätä kilpailua on järjestetty vuodesta 1951 alkaen. Suomalaiset saivat esikuvat omiin moottoriurheilukilpailuihinsa Ruotsista, Saksasta, Hollannista ja muista Pohjoismaista.

1960-luvulla alkoivat suomalaiset rallikuskit ensimmäiset kertaa menestyä kansainvälisesti EM- ja MM-sarjatasolla. Ensimmäisiä kotimaisia rallilegendoja olivat sellaiset nimet kuin Rauno Aaltonen ja Pauli Toivonen. Aaltonen voitti rallin EM-mestaruuden vuonna 1965, ja Toivonen muutama vuosi myöhemmin, vuonna 1968. Tästä voidaan katsoa alkaneen eräänlaisen suomalaiskuljettajien aikakauden, joka kesti aina 2000-luvulle asti. 1970-luvulla vauhdissa olivat ”lentävät suomalaiset”, mm. Markku Alen ja Hannu Mikkola. Tahti jatkui vuosikymmenestä toiseen, ja monet muistavat sellaiset nimet kuin Juha Kankkunen, Tommi Mäkinen ja Marcus Grönholm. Seurauksena on se, että koko MM-historian 10 menestyneimmän kuljettajan ranking-listalta löytyy viisi suomalaista. Tämän hetken tilannekin on suomalaisten kannalta ihan mukava, sillä Jari-Matti Latvala jatkaa menestyksekkäästi isänsä jalanjäljissä.

Varmastikin suomalaisten suuri kiinnostus moottoriurheiluun ja omien Eläintarhan Ajojen ja Jyväskylän Suurajojen tapaisten kilpailutapahtumien aloittaminen jo varhain ovat eräs merkittävä syy siihen, että Suomesta on lähtöisin niin monta menestynyttä kilpa-autoilijaa. Monesti myös spekuloidaan, että maamme vaativat talviajo olosuhteet sekä tuhansia kilometrejä pitkät soratieverkostot ovat olleet tärkeä tekijä ralliautoiluharrastuksen suosiossa. Voit lukea lisää suomalaisista ralliautoilijoista blogitekstistä ”Kuinka tulla menestyväksi rallikuskiksi?”.